Si bien los casos de Covid-19 llenan los hospitales del mundo, entre los más enfermos y más propensos a morir, están aquellos cuyos cuerpos reaccionan catastróficamente. Las células inmunes invaden y atacan los pulmones, cuando deberían protegerlos. Los vasos sanguíneos gotean y la sangre misma coagula. La presión sanguínea baja y los órganos comienzan a debilitarse.

Tales casos, los médicos y los científicos creen cada vez más, se deben a una reacción inmune por la borda, por lo que perjudica en lugar de ayudar.

Normalmente, cuando el cuerpo humano encuentra un germen, el sistema inmunitario ataca al invasor y luego se retira. Pero a veces, este ejército ordenado de células blandiendo armas moleculares se vuelve incontrolable, transformándose de soldados obedientes en una multitud rebelde, llevando una antorcha y una horca. Aunque existen pruebas y tratamientos que podrían ayudar a identificar y mitigar esta insurgencia, es demasiado pronto para asegurarse el mejor tratamiento para aquellos que sufren una tormenta causada por Covid-19.

Las variantes de esta reacción inmune hiperactiva ocurren en una variedad de condiciones, desencadenadas por infección, genes defectuosos o trastornos autoinmunes en los que el cuerpo piensa que sus propios tejidos son invasores. Todos caen bajo el término genérico «tormenta de citoquinas», llamado así porque las sustancias llamadas citocinas se vuelven salvajes en el torrente sanguíneo. Estas pequeñas proteínas, hay docenas de ellas, son las mensajeras del ejército inmune, viajando entre las células con una variedad de efectos. Algunos requieren más actividad inmune; Algunos piden menos.

Esto es lo que los científicos saben sobre las tormentas de citoquinas y el papel que desempeñan en Covid-19.

Tormenta creciente

Cuando las citocinas que aumentan la actividad inmune se vuelven demasiado abundantes, es posible que el sistema inmunitario no pueda detenerse. Las células inmunes se propagan más allá de las partes infectadas del cuerpo y comienzan a atacar el tejido sano, englobando los glóbulos rojos y blancos y dañando el hígado. Las paredes de los vasos sanguíneos se abren para permitir que las células inmunes entren en el tejido circundante, pero los vasos gotean tanto que los pulmones pueden llenarse de líquido y baja la presión arterial. Se forman coágulos de sangre en todo el cuerpo, lo que ahoga aún más el flujo sanguíneo. Cuando los órganos no reciben suficiente sangre, una persona puede estar en estado de shock, lo que puede causar daños permanentes en los órganos o la muerte.

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La mayoría de los pacientes con tormenta tendrán fiebre y aproximadamente la mitad tendrá síntomas del sistema nervioso, como dolor de cabeza, convulsiones o incluso coma, dice Randy Cron, reumatólogo e inmunólogo pediátrico de la Universidad. de Alabama a Birmingham y coeditor. del manual del Síndrome de Tormenta de Citoquinas 2019. «Tienden a estar más enfermos de lo que piensas», dice.

Los médicos solo han llegado a comprender las tormentas de citoquinas y cómo lidiar con ellas, agrega. Aunque no hay una prueba de diagnóstico a prueba de fallas, hay signos de que puede estar en camino una tormenta. Por ejemplo, los niveles en sangre de la proteína ferritina pueden aumentar, al igual que los niveles en sangre de la proteína C inductora de inflamación reactiva, que es producida por el hígado.

Los primeros indicios de que los casos severos de Covid-19 incluyeron una tormenta de citoquinas vinieron de hospitales chinos cerca del epicentro de la epidemia. Los médicos en Wuhan, en un estudio de 29 pacientes, informaron que se encontraron niveles más altos de citocinas IL-2R e IL-6 en infecciones Covid-19 más graves.

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