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Theodore McFarland

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Theodore McFarland (segundo desde la izquierda) y compañeros de equipo en su complejo de Auckland

Un equipo profesional de rugby que partió para un partido fuera el 23 de febrero aún no ha regresado a casa.

Manuma Samoa dejó su isla del Pacífico para un partido como visitante en Perth, Australia, hace más de 100 días.

Pero en el camino de regreso, se vieron obligados a poner en cuarentena en Nueva Zelanda, y luego quedaron atrapados cuando su país de origen cerró por completo sus fronteras.

En Auckland, el equipo vivió en un complejo de la iglesia durante tres meses, con 20 jugadores compartiendo una habitación.

Aunque ahora están de regreso en Samoa, tienen alrededor de cuarenta y cinco años, y los jugadores aún no han visto a sus familias.

«Cuando llegamos a Nueva Zelanda, era verano», dijo a la ISFOS la analista de video del equipo Hari Junior Narayan. «Cuando nos fuimos, era invierno».

El primer partido de Manuma Samoa en la temporada Global Rapid Rugby fue el 14 de marzo. Por lo tanto, el equipo salió de Samoa el 23 de febrero.

Tenían un campamento de entrenamiento de dos semanas en Auckland, jugaron en Perth y luego planearon regresar a casa a través de Auckland, a tiempo para prepararse para un juego en casa en Apia el 21 de marzo.

Pero mientras el equipo jugaba en Perth, el gobierno de Samoa hizo un anuncio.

A partir de las 8 a.m. del 15 de marzo, dijo el gobierno, cualquier persona que viaje a Samoa desde cualquiera de los 33 países debe pasar dos semanas en cuarentena automática antes de partir.

Australia era el país 33 en la lista.

Al equipo se le permitió ingresar a Nueva Zelanda y el complejo de Auckland donde tenían su campamento de entrenamiento previo al partido todavía estaba disponible. Pero ahí es donde terminó su suerte.

El 24 de marzo, el gobierno de Samoa anunció que, desde el 26 de marzo, «se detendrán todos los viajes internacionales desde y hacia Samoa en avión». La cuarentena del equipo solo terminó el 30 de marzo.

Estaban atrapados.

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Hari Junior Narayan

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El equipo directivo, que incluye al entrenador y al Salón de la Fama del Rugby Mundial, Brian Lima (segundo desde la izquierda), Tuala Pat Leota (centro, brazos cruzados) y Hari Junior Narayan (centro, con gorra)

En el recinto, 20 jugadores se quedaron en camas individuales en una habitación grande, mientras que la gerencia se quedó en habitaciones más pequeñas.

«No teníamos privacidad ni nada de eso», dice Theodore McFarland, que mide seis pies y seis pulgadas de alto. «Había unos cuantos hombres roncando».

Pero a pesar de los ronquidos, dijo, los espíritus permanecieron altos. El escuadrón jugaba al bingo casi todas las noches, con apuestas de 50 centavos o $ 1, cocinado afuera en «umus» (hornos de piedra) de Samoa, y se mantuvo en forma.

Convirtieron su sala de estar en un gimnasio y, gracias a una rareza en las reglas, se les permitió entrenar afuera, incluso después de que Nueva Zelanda entró en un bloqueo de Nivel 4 el 25 de marzo.

«Después de la cerradura, la policía vino a romper nuestro juego táctil [rugby]»dice el analista de video Narayan». No era muy hermoso desde el exterior, pero estábamos en nuestra burbuja. «

Las reglas del Nivel 4 de Nueva Zelanda establecieron que el ejercicio debe ser «solitario, o con aquellos con quienes vives». Los oficiales, de pie frente a las puertas cerradas, dejan que jueguen los compañeros de cuarto.

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Theodore McFarland

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«Nos hemos convertido en una familia», dijo McFarland, quien también juega para el equipo nacional de baloncesto de Samoa.

A pesar de las mejillas, Narayan insiste en que no hubo discusión entre los jugadores.

«El mayor desacuerdo fue probablemente en el bingo», se ríe. «El dinero estaba involucrado, por lo que nadie quería perder».

Y, en lo que puede ser una noticia sorprendente para los jugadores de rugby británicos, el equipo se mantuvo alejado de la cerveza, a pesar de que había estado encerrada durante tanto tiempo.

«No se nos permite beber, ni nada de eso», dijo McFarland. «Es parte de nuestra cultura de rugby, especialmente porque nos quedamos en un complejo de la iglesia».

Después de que el bloqueo de Nueva Zelanda se relajó a fines de abril, a un puñado del equipo que vivía localmente se les permitió irse, pero los jugadores con sede en Samoa se quedaron varados.

El bingo y el humus continuaron, pero la monotonía diaria no fue fácil para la salud mental del equipo.

«Estábamos en un complejo, ves a las mismas personas todos los días», dijo Tuala Pat Leota, líder del equipo. «Me imagino que eso es lo que siente un prisionero».

Para empeorar las cosas, llegaron destellos de esperanza y luego se extinguieron.

«Ellos [the authorities] siguió empujándolo «, dice Leota». Al principio dijeron [for a flight home], luego lo retrasaron al 19 de mayo, luego al 22 de mayo y luego al 29 de mayo. «

Finalmente, hace una semana, los jugadores pudieron salir del recinto de Papatoetoe. Pero la espera no había terminado: Samoa es uno de los pocos países sin virus y no corre riesgos.

Entonces, después de que los jugadores aterrizaron en el piso de su casa, fueron puestos en cuarentena durante dos semanas.

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Hari Junior Narayan

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Entrenamiento previo al partido en Auckland

Los jugadores y la gerencia permanecen en lugares separados y aislados. Leota y Narayan están juntas en un hotel, por ejemplo, pero McFarland está solo.

De repente, el complejo de Auckland no se ve tan mal,

«Éramos como una familia allí», dijo McFarland. «Creo que hizo nuestro trabajo más fácil, ¡pero ahora no me queda nadie! Ahora me despierto y … es una locura, soy solo yo».

Entonces, ¿faltan 50 centavos de bingo? «Ciertamente», responde.

Leota también dice que surgieron cosas positivas de su épico viaje a casa.

«Para mí», dice, «la amistad y la camaradería con los jugadores y la gerencia es algo muy positivo para salir de esta situación no ideal».

Afortunadamente, un viaje que comenzó hace 104 días casi ha terminado. En una semana, el equipo probará la libertad y verá a sus familias por primera vez desde febrero.

«Mi hija tiene cuatro meses», dice Narayan. «La última vez que la vi tenía un mes, así que extrañé mucho».

¿Este partido de Perth el 14 de marzo, que los samoanos perdieron, debe parecer hace mucho tiempo?

«A veces», responde, «olvidamos que incluso jugamos un juego».

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